スポンサーサイト
-------- -- --:--
上記の広告は1ヶ月以上更新のないブログに表示されています。
新しい記事を書く事で広告が消せます。
別窓 | スポンサー広告 | top↑
月聖Inter10-4
2011-12-30 Fri 18:00







 それは極大化された力の奔流だった。あるいはこれに敵対する者の目には、究極の理不尽に映ったかもしれない。
 真名を解放された最強の幻想(ラスト・ファンタズム)約束された勝利の剣(エクスカリバー)
 暗い大空洞を真昼へと変えたその白光の姿は、ただひたすらに貴い。これこそは星が鍛えし貴き幻想。ブリテンに生まれし不世出の大英雄・アーサー王と共に今日までその名を伝えられる、最強の聖剣の姿である。

 ――――勝てるわけがない。

 いいや。この剣を前にして、なおも敵対しようという考えそのものがおこがましい。
 これは、この星の力そのものだ。この星で生きとし生ける全てのものたちの命の力。絶対なる善と正義への賛歌。かつて存在し、今もこの星を満たす光。勇壮なる騎士達の悉くが(こうべ)を垂れる、王の冠の輝きに他ならない。
 栄光あれ、と。
 我らが王。騎士王アーサーの進む道に栄光あれと。
 即ちそれは、“力”という最もシンプルな権威の具現であった。王の前に立ちふさがる障害を残さず灰燼に帰す、個に属するには理不尽なまでに強大な力であった。



 その、あまりにも貴き光に。



 万人が頭を垂れ、決して抗うことのできぬ力の奔流に。



「我らの()をその記録に刻むがいい、星の光よ」



 ただ一振りの剣を携え、敢然と立ち向かう英雄(おとこ)日本(ここ)にいた。







 月の浮かびし聖なる杯  Interlude10-4 ~Phantasm~







 知るがいい、とその男は言った。その瞳に恐れはなく、その声に畏れはなく、その姿に懼れを微塵も見せずに――――彼は、星の光の前に立っていた。

 我らの銘を、いまこそ知るがいい。

 星の力を前にして、『セイバー』はそう啖呵をきった。それは大海を飲み干さんと水面に口をつける愚者の姿だった。山を動かさんと大地を押す狂人の姿だった。そんな愚者と狂人の狭間にあって、この英雄はなおも己と剣を信じていた。自分達の()を、信じていた。

 ――――男、その名を日本武尊。

 彼の者。その身、日本(ヤマト)の地にありて

「我が身に」

 蛇の尾より生まれし神剣をその手に担う時。

「届く」



「――――(ほむら)、無し」



 その幻想を、現実(カタチ)とするために。





「祓え!! “全て祓いし護国の剣(クサナギ)”――――!!」




 英雄は、幻想を薙いだ。












 激突する白と黒。聖剣と神剣。ブリテンと日本(ヤマト)の貴き幻想。約束された勝利の剣(エクスカリバー)全て祓いし護国の剣(クサナギ)。二つの宝具の衝突は周囲を真っ白に染め上げ、黒点をその内に残し、轟音で大地を揺らした。

 それは、この星が初めて聞いた音だった。

 ここに顕現したのは神話の戦いである。いや、本来であれば決して交わることのない両者の激突は、神話で語られる戦いすら超越した争いだった。白が黒を押し、黒が白を押し戻す。それは2本の剣が互いの身に蓄えた、人の幻想(いのり)を潰し合う戦いだ。勝利を約束する剣と、全ての災厄を祓う剣。各々の時代と国で不可侵の聖域を築いたその幻想は、しかし互いが激突すればどうしようもない矛盾を生む。
 ならば、その矛盾に決着を。相手の幻想に終焉を。我が担い手に勝利を/不敗を。


「ッッ!!」

「――!!」

 そのために、(つるぎ)たちはこの瞬間全く同じことを担い手に要求した。もしも(かれら)に意思と声があれば、奥歯を噛みしめ唸る担い手を叱咤しながらもこう言っただろう。

『――――もっと魔力を』

『目の前にある幻想を叩きつぶすには、そなたの全てを注いでもまだ足らぬ――――!』


 判っているはずだ、と剣たちは断言する。
 そなたの前にいるのは、最強の敵なのだ、と。

「あ――――アアアアアアアアアア!!」

「お――――オオオオオオオオオオ!!」

 判っていると剣士は叫んだ。いいだろうと剣士は吼えた。
 この敵を倒すためならば、私の全てを持っていけ。
 唸りをあげて魔力炉が稼働する。破裂寸前までラインから魔力を吸い上げる。竜の因子と黒き聖杯。並みのサーヴァントであればとうに枯渇しているであろう魔力消費を補う術が、二人のセイバーにはある。

 攻める、防ぐ、弾く、食らいつく。

 苛烈な攻防を繰り返し、光の奔流と黒の障壁はしかし『セイバー』の鼻先から僅かも動かない。そここそは生と死の境界線。回避不能でありながら草薙によってエクスカリバーを押しとどめることのできるぎりぎりのラインである。
 その境界線で熱波を受け止める自らの宝具に、『セイバー』は、

「何を……ッ! して……いる、草薙?」

 絶え絶えの、けれど冷たい声を吐き出して、そう語りかけた。
 無感情なその声に、けれど揺るぎなき信頼が込められていることを、ただこの草薙剣だけは知っている。
 光の奔流を眼前に臨みながら、なおもその“武”を崩すことなく、『セイバー』は傲慢に言い放つ。

「我らの前で、最強の幻想を名乗ることなど、許すな」

 自分たちこそが最強なのだから――――などと自惚れているわけでは、断じてない。
 ただ彼は、知っているだけだ。最強タケル)の名に呪われ、最強タケル)と呼ばれ続け、今も生前かつて)もそれだけを目指し続けている日本武尊は、たった一つのことを理解しているだけだ。
 
 ――――そんな最強もの)は、どこにもない。

 人であろうと英雄であろうと、そして幻想であろうとそれは変わらない。揺るぎなく、瑕疵なく、敗北もない。絶対の無敵に足るそんな強さなどない。それを知るが故に、彼はこうしてこの光の前に立っていられる。最強といわれる聖剣に立ち向かっていける。

 最強はない。不敗はない。必勝はない。無敵はない。ならば。ならばならばならば。



「……約束された勝利など!」



 絶対に、認めるわけにはいかない――――!




「捩じ伏せろ! クサナギィ!!」

「『セ、イバー』ァァアア!!」

 互角。されど担い手達は共に限界だった。なればこそセイバーはここで、その先に手を伸ばす。
 瞬間、白光が僅かにその輝きを増し、障壁を軋ませた。聖剣がその勢いを増したのだ。
 軋む。歪む。押し潰す。星に蓄えられた人々の祈り。貴き幻想が、騎士王の勝利を謳いあげようと高らかに声をあげる。
 その歌を前に、『セイバー』は口の端を釣り上げ獰猛に牙を剥いた。それは戦慄きにも、不遜な笑みにも似ていた。

「騒ぐな、星光。
 ――――貴様、ここをどこだと思ってる・・・・・・・・・・・

 ここは。
 日本ヤマトの地、だ。彼が生まれた国だ。彼が生き、彼が死に、彼の銘を今も伝える国だ。

 ああ、認めよう。遥か天上からこの星を見下ろせば、日本武尊とはちっぽけな島国に生まれた、ただの一英雄にすぎない。その手に担う、神剣・草薙もそうだ。

 対して相手はどうだ? 同じく島国に生まれた騎士王アーサーと聖剣エクスカリバー。けれど彼女達の名は海を越えてこの星の隅々にまで轟き、そして永遠に語り継がれるだろう不滅の大英雄と剣だ。
 英雄としての格で日本武尊はアーサー王に遠く及ばない。蓄えた幻想の量で草薙剣はエクスカリバーに及ばない。それは揺るがしようのない事実だ。大陸で、西欧で、未開の地で、この星のあらゆる場所で騎士王と聖剣は武神と神剣の上に立つだろう。

 けれど、ここでだけは・・・・・・

 彼が愛し、彼を愛したこのちっぽけな島国でだけは。

 ――――背負っているものがある。胸に抱く想いがある。自分は最強ではない。無敵ではない。そんなことは、嫌というほど判っている。

 それでも彼は。

「“我は、日本の、武尊也”」

 このヤマトを襲う災厄、全て祓いて護国を完遂する剣、也。
 その私が、ここにいるのだから。

「己がッ、幻想を……ッ! 証明したいのなら!!」

 噛みしめた奥歯の間から、意地を吐き出す。その手を突き動かすものは、たった一つの誇りだった。
 譲りえない幻想ほこりを、




「――――他国よそでやれ!! ラスト、ファンタズムーーーー!!」




 今ここに、形となす。












 そうしてついにその戦いは終わりを告げた。





 網膜を焼く光の奔流が、次第に収束していく。
 宝具と宝具。幻想の戦いの終焉を告げたのは硬い静寂だった。その静けさの中で、中空に静止した光の斬撃が、完全にその勢いを殺されている。

 ここに、戦いは決着した。

 無限の魔力の供給を受け、神剣がついに聖剣をねじ伏せたのだ。

 光が消える。セイバーから『セイバー』へと延びていた光の帯が、徐々に短くなっていく。第三者からは膨大な光の奔流に見える騎士王の宝具だが、それは彗星の尾のようなものだ。その尾は全てを焼き尽くす熱波であるが、本体はあくまで光の先端にある全てを切断する断層である。
 光の帯の後を追うように、断たれた空間も徐々に修復されていく。

 その光景を前に、宝具の対決に敗れたセイバーは、

「――――!!」

 彼女は既に、己が直感の告げる勝利の道へと駆けだしていた。








 消えゆく光の帯を追いかけるように、セイバーは強く大地を蹴った。向かう先は唯一点、静止した断層の先にいる『セイバー』の元である。
 ――――それは本来、不可能なはずの進撃だった。
 草薙を相手に敗れたならば、後に待つのは因果応報。彼女に許された未来は、自身の宝具による消滅だけだ。神剣は既にその力を発揮し、聖剣の攻撃対象から『セイバー』を削除している。
 後は空欄となったその場所に、セイバーの名を書き込むだけでいい。
 だと、いうのに。

「ぐ……」

 迫りくるセイバーの姿を認めながら、『セイバー』は動かない。動くことができないのだ。空中に静止したまま、迷い子のように行く先を失ったラスト・ファンタズム。にもかかわらずこの宝具の攻撃対象に、セイバーの名を刻みこむことができない。
 いや、正確に言えば刻むことはできている。ただその速度は、常時と違い牛歩のごとき遅い歩みだった。
 ありえない。攻撃対象の書き換えに、これほどの時間がかかることはありえない。その相手が星の造り出した神造兵器であってもだ。
 草薙が対象を書き換えるのに必要な時間は、その攻撃の威力の大小とは関係がない。例え見習い魔術師の起こした小さな火球であろうと、神代の魔術師がふるった大魔術であろうと、書き換えに必要な時間に差は生じないのだ。事実、前回の顔合わせで草薙は、即座にエクスカリバーを返している。

 だから、この遅延の理由は唯一つ、刻もうとしている名が騎士王アーサーであるということ。

 実のことを言えば、前回、『セイバー』が攻撃を返す対象として刻んだ名はセイバーではない。彼が攻撃対象に設定したのは、聖剣の背後の空間・・・・・だったのだ。その結果として・・・・・・・、逆流した聖剣はその直線上にいたセイバーと遠坂凛を襲った。
 けれど今回は違う。草薙が今回刻もうとしているのは、アーサー王の名そのものなのだ。その名が持つ意味こそが草薙の邪魔をする。

 それは人の想念の仕業だった。騎士王アーサーと、聖剣エクスカリバー。彼女とその剣に対し、今日まで人々が馳せてきた想いの結晶だった。
 人々の祈りが。
 歴史、伝説、そして想念が、セイバーとその剣の間に存在する全てが、エクスカリバーがアーサー王を斬る・・・・・・・・・・・・・・・・という異常事態に悲鳴をあげて抵抗する――――!




「……っ」

 既に彼我の間合いの半分を走破したセイバーの姿に、『セイバー』は僅かな逡巡を見せた。迷いは唯一つ、攻撃を返す対象をセイバーではなく前回のように空間そのものに設定しなおすかである。
 書き込む名が“騎士王アーサー”でさえなければ、聖剣の誘導は即座に可能だ。そうして返されたエクスカリバーは、再び加速し膨大な熱を生じながらセイバーの“方向”へと向かうだろう。仮に断層そのものが着弾せずとも、その余波だけでセイバーを焼き尽くすには十分なはずだ。

(――否)

 逡巡はしかし一瞬のことだった。“はず”などという曖昧な言葉はいらない。ここでぶれるわけには、いかない。
 確固たる決意をもって『セイバー』はセイバーを睨み据えた。殺す。絶対に、確実に、次撃でもってこのサーヴァントを消滅させる、と。

「ヒュ」

 それを実行するために、『セイバー』幾度も地面を蹴って真横に跳んだ。必要なのは距離だ。その距離をセイバーが詰めるために要する時間だ。対象の書き換えに手間取っている草薙だが、時間をかければそれは可能なのだ。そして書き換えさえ済めば――――セイバーを確実に消滅させられるという確信が『セイバー』にはあった。それほどに、今回彼が草薙をふるったタイミングは完璧だったのだ。

「来い、セイバー」

 迷いなく、そして焦りなく、『セイバー』は己を追撃するために進路を変えたセイバーを待ち構えた。その胸には確信と信頼がある。セイバーが己に到達するより早く、草薙がエクスカリバーをねじ伏せるという確信と信頼が。
 その信頼に答え、神剣は速やかに聖剣の攻略にかかった。それは複雑に絡み合った糸を解く作業に似ていた。あるいは獰猛な獣を手なずける調教にも。手繰り、宥め、緩め、恫喝して、草薙剣はエクスカリバーを侵食していく。

 ――――八十メートル。

 迫りくるセイバーの狙いを『セイバー』は知っている。というよりこの状況でとれる行動など一つしかない。

 ――――六十メートル。
 
 即ち、聖剣が抵抗を続けている間に『セイバー』を倒すこと。攻撃を止めるために一度、返すために一度。草薙による因果応報を完成させるには、都合二度剣を振るう必要がある。この二度目を振らせる前に『セイバー』を打倒することが、セイバーに残された唯一の道だった。

 ――――四十メートル。

 けれどそれは不可能だ。宝具の発動中であろうとも、『セイバー』は案山子のように棒立ちになっているわけではない。今の状態でも彼には通常の剣戟が可能だ。例えセイバーの剣撃が捨て身のものであろうとも、それで『セイバー』の首を落とせる道理がない。そもそも通常の剣戟で決着がつかないからこそ、セイバーは宝具を使用したのではなかったか。

 ――――二十メートル。

 何より。

 ――――十メートルの距離を残し。

 神剣草薙は、聖剣エクスカリバーの攻略を、ついに終えた。



 書き換え終了。対象――セイバー=アーサー・ペンドラゴン。



「報いをここに。自らが生んだ焔に焼かれろセイバー」

 静かに、そして躊躇なく『セイバー』は剣を振り下ろした。傍目には空を斬ったかに見えるそれは、けれどセイバーの命を断つ必殺の剣撃であった。
 荒れ狂う魔力。顕現する因果応報。必死の抵抗も空しくその攻撃対象にセイバーの真名を刻まれた聖剣は、その進路を騎士王の元に定め、膨大な熱波を伴いながら加速していく。
 
「アアア!!」

 再び空洞を満たす白光に、しかしセイバーは僅かの動揺も見せずに大地を蹴り続ける。十メートル、八メートル、七メートル。その瞳はただ、己が打倒すべき敵だけを真っ直ぐに見据えていた。
 加速し迫りくる聖剣は速い。
 けれどセイバーが残り六メートルを走破するほうが、僅かに早い。

「オオオ!!」

 騎士王の咆哮に呼応し、武神もまた吼え、剣を構えた。この『セイバー』の真に恐れるべきはこれだ。既にセイバーの消滅を確信していながら、この男には気の緩みが一切ない。必勝を信じぬ・・・がゆえの鉄の如き精神で、油断や慢心を欠片も含まず『セイバー』はセイバー最後の一撃に備えた。
 最後の剣撃を防げば、刹那の後に騎士王は自身の聖剣に討たれるだろう。無論聖剣の熱波は『セイバー』も襲うが、彼にとってそれは問題ではなかった。この時この場所における聖剣と神剣の格付けは先刻既に済んでいる。何より焔の熱を防ぐのは、草薙が最も得意とするところだ。

 騎士王最後の一撃を防ぎ、彼女を因果応報の焔に叩き落とし、己は再び草薙を振るって聖剣の余波から身を守る。

 繰り返すが、『セイバー』に油断や慢心はない。セイバー最後の一撃がどのようなものであれ、彼にはそれを確実に防ぐ技量と精神があった。

 ただ、一つ。

「……?!」

 『セイバー』にはそもそも、この最後の一合におけるセイバーの真の狙いが見えていなかった。 
 
 


 







 一足一刀。剣士が剣を振るうに最適の距離。その間合いに到達してなお、セイバーは剣を振るわなかった。彼女にとってそれは当然だ。元より捨て身の一撃などで、『セイバー』を倒せるなどという都合のいい妄想は抱いていない。
 この接敵は、最後に一撃を振るうためなどではなく。
 ただ、『セイバー』を■■するために――――!

「『セイバー』!!」

「……?!」

 それは剣士の本能だったのだろう。一足一刀の距離を飛び越え、なおも接近するセイバーに対して『セイバー』は反射的に剣を振るった。その刃は本能で振るわれたが故に、正確にセイバーの首筋へと走っていく。
 けれど、その刃は届かない。ただの一撃で相手を倒せないのは、両者ともに同じこと。激突する鋼と鋼が咲かせた火花は、彼らに迫る白光に比べあまりにも儚く散った。

「な、に――――」

 剣を振るわぬセイバーに対して『セイバー』が抱いた思いが“不審”ならば、今度の揺らぎは確かな驚愕だった。自身の剣撃が防がれたことに対する驚愕ではない。彼の思考を漂白したのは、刃を迎撃したセイバーが、その勢いのままに自ら剣を投げ捨てた・・・・・・・・・ためである。
 剣士たるセイバーがその剣を投げ捨てるなど、どうして想像できようか。
 だが、つまりこれは。

「セイバー、貴殿の――――貴様の狙いは!」

 再び本能の囁きに応じて後ろに跳ぼうとする『セイバー』を、しかしセイバーは逃がさない。一際強く地面を蹴って、その勢いのままに彼女は『セイバー』に抱きついた・・・・・。剣を捨て空手となった両手で力強く。それも彼が草薙を振るえぬよう、剣を担った腕を巻きこんで、強く。

 もはや疑う余地はない。
 セイバーの狙いは。

「自身を囮にしての相討ちかっ……セイバー!!」

 その顔に怒りを浮かべ、『セイバー』はそう絶叫した。

 身をよじり、それでも拘束が緩まないことを悟った『セイバー』は、彼我の間に挟まれた二の腕に力を込めセイバーを引きはがそうと試みる。腕一本、それさえ自由になれば草薙が振るえる。この手さえ拘束から外れれば、迫りくる熱波から自身の名だけを削除できるのだ。
 必死の力を込めるセイバーの拘束は硬い。だが、引きはがせないはずがない。基本的な筋力で、『セイバー』はセイバーの上を行く。

「お、お、お!!」

 日本無双の剛腕の前に、密着していた両者の身体に僅かな隙間が空く。
 そこから腕を引き抜こうとした『セイバー』は、吐息が感じられるほどの間近でセイバーの顔を睨みつけ、

「――――あ」

 覗き込んだ彼女の瞳に、全てを凍らせた。
 




「セイバー」

 その瞳にあったのは、純粋な闘志だった。一点の曇りも無い、金剛石の輝きすらも霞む緑宝石色の闘志だった。戦って、闘って。その果てに勝利を掴まんと欲する剣士の魂の輝きだった。

 ――――違う。

 『セイバー』は再度、己の勘違いを悟った。セイバーは相討ちなど狙っていない。この剣士は勝利を捨ててなどいない。

 ――――ああ、そうだ。

 どうして忘れていた。どうして思い至らなかった。セイバーはただの剣士ではない。どうしてそれを――――今更思いだした。
 彼女は騎士だ・・・・・・。騎士の王なのだ。
 召喚に応じて現界する際に、聖杯から彼女たち騎士に関する知識は受け取っていた。だというのに、どうしてそれを忘れていた。

 その騎士が、先刻衛宮士郎と遠坂凛に向け、確かにこう言っていたではないか。



 ――――この剣に懸けて誓いましょう。

 ――――私は必ず、この男に勝つ。勝って必ず、シロウ達の元に駆けつけます。



 遠き異国の、“騎士”というモノについて、聖杯は告げていた。

 曰く、騎士は剣に懸けた誓いを、必ずや護り抜くという――――。



(……だが!)

 何ができる、セイバー。

 この状況で、貴殿に一体何ができる――――?!




「……!」

 凍りついた『セイバー』を再び強く拘束し、セイバーは身を捩じった。視界を染めるのは白光。身体に感じるのは熱。彼女を攻撃対象と定めた聖剣は、二人の剣士を呑みこもうとしていた。
 己に着弾する光の奔流をちらと一瞥し。
 そして最後に、まっすぐに『セイバー』の瞳を見つめたまま。








「“――――――――全て遠き理想郷アヴァロン”」








 彼女は、奇跡を囁いた。

 










 瞬間、光がセイバーの身体を包みこむ。
『セイバー』・日本武尊は、間違いなく草薙剣を最高のタイミングで振るった。神剣の能力を十全に発揮するために、最強の幻想たる『約束された勝利の剣』エクスカリバーを相手に限界まで耐え抜き、必中の領域にまで聖剣を引き付けてこれを返すことに成功した。それは如何なる回避も防御も許さない、必殺の応報のはずだった。

 だが、忘れてはならない。神秘はより強い神秘によって覆される。『セイバー』は互いの剣の決着こそが終着であると定めていたが、セイバーにはその一手先が存在した。

 その真名『全て遠き理想郷』アヴァロン。騎士王アーサーの担う聖剣の鞘にして、今世までコーンウォールの地で眠り、二度の戦争で彼女とマスターを結びつけたえにし
 かつて煉獄の炎から衛宮士郎を護り、十年以上の時を経て王に返還された最強の結界宝具。
 平行世界からの干渉すら防ぎきる絶対防御は、その瞬間セイバーの存在のみ・・を妖精郷へと転移させ、あらゆる因果から彼女の存在を隔絶する――――

(…………)

 刹那にも満たぬ瞬間、セイバーは光の中に一つの世界を見たような気がした。あるいはその世界こそが、聖杯を手に入れるために彼女が捨てた、永遠の安息の地たる妖精郷だったのかもしれない。
 全てに遠き、理想郷。かつて世界との契約のためにその地を捨てたセイバーを、それでもこの理想郷はずっと待っていた。いつの日にか、士郎から答えを得ることができたなら、彼女はここで眠りにつくことだろう。

(シロウ、凛)

 まどろみの中で、セイバーは二人の名を口にした。そう、いつの日にかあの二人が進む道の果てが見えたなら、彼女の求める答えもきっとそこにある。
 だから、いつか来るその日まで。

「いつか――――」

 遠い夢の終わりに、彼女はそう別れを告げた。












「?!~~~~~ッッ!! ハ……ァ――――!」

 意識が覚醒する。現世へと帰還したセイバーを襲ったのは、途方もない疲労感である。その場に膝をついた彼女は、立ちあがることすらできず息を荒げた。
 ぐらぐらと視界が揺れる。限界だった。身体の維持すら困難なほどに魔力が足りない。『セイバー』との激闘の末の剣と鞘の使用は、さすがに無理が過ぎたのだ。

「――――!」

 魔力の枯渇に喘ぐセイバーは、本能的にラインを通してマスターから魔力を吸い上げようと試み――――理性でその欲求を無理矢理ねじ伏せた。今少しでも魔力供給を受ければ、歯止めがきかなくなるのではないかという懸念のためだ。
 凛を頼ることは、できない。すでにアサシンとの交戦に入っているだろうマスターから魔力を無尽蔵に吸い上げるなど、彼女を殺すに等しい。
 今のセイバーが魔力供給を理性で遮断するなど、酸素を残らず吐き出した末に呼吸を我慢することと同じだ。けれど彼女はそれに耐えた。この苦痛さえやり過ごせば、今は離れたマスターがあらかじめ掛けていた保険・・が己を救うことを、セイバーは知っていた。

 ――――『今日の貴女には、いくら魔力があったって足りないだろうから、ね。パスが通っているとはいえ、私が持っているよりセイバーが直接飲み込んでくれた方が色々と効率がいいから』

「まった……く、貴女の慧眼には、いつも……感心させられます、凛」

 身体の奥底に温かい熱が生じるのをセイバーは感じた。原因は他でもない、この空洞を訪れる前に凛に渡され呑みこんだ宝石である。その宝石が発する魔力が、魔力の尽きたセイバーの全身に染み渡る。
 無論、即座に戦闘できるほどの回復は望めない。しかしこの空洞は、そもそもサーヴァントが魔力を回復するには最適といっていい土地だ。この危地さえ凌げば、二人の元に駆けつけるまでにある程度は回復するだろう。

「…………ぐ」

 臓腑を包む温かなぬくもりが消えた。そこでようやくセイバーに、周囲を見渡す余裕が生まれる。
 何より最初にセイバーの目に飛び込んできたのは、頭上から降り注ぐ柔らかな光だった。見上げれば、遥か天上の先には真円の月がその姿を見せている。しばし呆然とその月を見上げた彼女は、ようやく自身の聖剣が天井を貫き地上まで到達していたのだと悟った。
 円蔵山の地下から放たれた聖剣は、御山を貫き空にまで届いたのだ。今更ながらにセイバーは、よくぞこの空洞が崩落しなかったものだと安堵の吐息を漏らす。
 周囲には、至る所に瓦礫が散乱していた。天上へと続く穴――――というよりも巨大な裂け目からは、いまも瓦礫が落ちてきている。
 そんな瓦礫と共に降り注ぐ月光の中に、

「あ――――」

 月の光を浴びて、その剣は地面に突き立っていた。先刻セイバーが投げ捨てたエクスカリバーが、まるで担い手を待っていたかのように月の光の中に佇んでいたのだ。

「…………」

 揺り動かされたものは、過去の記憶だった。遠い昔、アルトリアという名の少女を待っていた選定の剣。その剣に手をかける自分。耳元でささやかれる忠告。
 あの時、選定の剣が待っていたのは王となるべき少女だった。では、今はどうだ。あの剣は一体誰を――――どうなるべき自分を待っているのか。



 ――――その剣を手に取る前に、よく考えた方がいい。


「……馬鹿馬鹿しい」

 苦笑を浮かべ、セイバーは頭を振った。どうやら思っていた以上に疲労しているようだ。益体も無い感傷を抱いた上に、何とも不吉な声の幻聴まで聞こえるなど。
 緩慢な動きで剣の元に歩み寄り、セイバーは剣の柄に手を伸ばす。自分がどうなるべきかなど、今の彼女には考えられない。その答えがいつ出るのか、わからない。
 それでも剣の柄を握り締めたセイバーの胸には、かつてと変わらない決意があった。

 ――――戦うと決めた。

 かつては王として。そして今は、衛宮士郎と遠坂凛の剣として。
 己の立場は、随分と変わってしまってけれど。

 ――――それでも、戦うと決めたのだ。

 それが、彼女の誓い。











 ――――セイバーがそれに気がついたのは、ただの偶然だった。

 天上から、一際大きな岩の破片が落ちて来たのだ。それが地に落ち、大きな音を立てて砕け散った。ただその方向に、何気なく目をやっただけだ。
 ただそれ以前にも、気がつく機会が無かったのかといえば、それは否だ。そもそも大地とほぼ水平になるように振るわれ、結果セイバーを目標と定めていた聖剣が、どうして天上に裂け目を作るような軌道を描いたのか。
 理由をこじつけることはできる。例えば『全て遠き理想郷』[アヴァロンと衝突した剣は、その余波を上空へと向けたのかもしれない。何しろセイバーにとって、自身の剣を鞘で受け止めさせられるなど初めての経験だったのだ。そういったことが起こる可能性は否定できないし――――それを確かめる機会など、今後あるとも思えない。

 そう、理由をこじつけることができる。

 けれど、セイバーの瞳に映ったそれが、そんなこじつけなど必要ないと彼女に告げていた。

「……『セイバー』」

 呆然と、セイバーは瓦礫の狭間に埋もれる人影の名を呼んだ。瓦礫が影となって彼を覆い隠し、今まで気がつかなかったのだ。
 しかと神剣をその左手に担ったまま――――しかし地に倒れたその男の姿は、一回り小さく見えた。

 けれど、『セイバー』はまだ存在していた。

 その姿形を保ったまま、現世に現界を続けているのだ。

「ぐ……」

 未だ疲労が重くのしかかる身体を引き摺りながら、剣を杖としてセイバーは『セイバー』の元へと歩みを進めた。理由は無論、武神に止めをさすためである。

 近づいて、一つ気がついたことがあった。『セイバー』が一回り小さく見えたのは錯覚ではなかったのだ。

 あお向けに地に倒れた彼の下半身は、完全に消失していた。その身は酷く焼けただれ、ただ神剣を担った左手だけが怖ろしく綺麗なままだった。

 あの熱の中で、なおも神剣[げんそうは砕けなかったのか。けれど『セイバー』の身体はそうはいかない。セイバーが妖精郷へと転移した瞬間に草薙を振るい、断層をかろうじて上方へとそらしたものの、それまでに『セイバー』に到達した熱波は容赦なく彼の身体を焼いたのだ。
 しかし、

(だとしても、どうやって)

 不完全にとはいえ、聖剣の熱波からその身を護ったのかと、セイバーは胸中で問うた。
 あの熱波の中で、こうして僅かにでも形が残っているはずがないのだ。下半身の消失と火傷で済むほど、聖剣の熱波は温くない。
 『セイバー』の左手を見るに、恐らくあの草薙は担っているだけである程度の加護を彼に与えるのだろう。だが、そんなものでは足りない。
 ならば、あの治癒魔術の込められていた石の力か。
 だが、彼が身に着けていた十数個の石で、溶けていく身体を片端から修復していったとしてもまだ足りない。
 ならば。

「……成程。貴公にも、何か奥の手が有ったということか『セイバー』」

 その答えを、セイバーが知ることはない。
 
 ――――宝具・『走破せし水流の路』吾妻

 ある女の愛と共に日本武尊に捧げられた、6枚3種総計18の障壁で構成される武神最後の護りの真名がそれだった。





「……」

 『セイバー』の元へと達したセイバーは、無言のまま聖剣の切っ先を彼の首筋に当てた。彼女の瞳に殺意は無い。そこにあるのはただ、『セイバー』の首を落とすという行為に対する決意だけ。
 対して『セイバー』の瞳は硬く閉じられたままだ。

「――――!」

 剣が振り上がる。断頭の一閃が月光の中翻り、正確な軌道を描いて頂点に達する。
 振り下ろされる聖剣の前に、

「……王よ。止めは要らぬ」

 掠れた声が、その手を止めよと静かに告げた。





 動きを止めたセイバーに、しかし驚きはなかった。
 剣を振り上げたまま、相変わらず彼女には殺気もない。当然だ。すでに死んでいる・・・・・・・・相手に、どうして殺意を抱けようか。
 『セイバー』はか細い吐息を漏らすと、

心臓かくの半分以上が焼かれた。もはやこの身は、遠からず泥の中に沈む。貴殿が手を下すまでも無い」

「……ですが『セイバー』」

 その時までそのような姿を曝し続けることは、貴公には何より辛いことではないのか、と。
 慈悲による一撃を断った『セイバー』に、セイバーはそう問いかけた。
 『セイバー』の言うとおりだ。彼の身体はもう持たない。例え如何なる奇跡が起きようとも、彼が消滅を免れることはないだろう。
 この男の戦争は、もう終わったのだ。それをセイバーは、彼の姿を遠目にしたときに悟っていた。でなければ気配遮断のスキルを持たない『セイバー』の存在に、目視するまで気がつかないはずがない。

「…………」

 閉じられていた瞳を、『セイバー』はゆっくりと開いていった。右目を開けることは叶わなかったが、それでも残った片目に、しかとセイバーを映す。
 同時に『セイバー』は、剣を担った左手を僅かに蠢かせた。無論、最後に一太刀を――――などといった理由ではない。今の彼にはもう、一太刀を振るう力すらも残されてはいない。
 それでも剣の柄を握ったのは、ただ確認・・したかっただけだ。自分が最期まで草薙をその手にしていたのだと、そう確認したかっただけだ。
 全身の感覚は既にないが、それでも草薙によって護られた左手だけは、しっかりと柄の感触を『セイバー』に伝えていた。

「……そうか」

 無限に等しい魔力の供給を受け、全盛期に近い能力を保有し、草薙を最後まで手放さなかったのになおも至らなかった。
 もはやどのような言い訳も立たない。完全なる敗北を喫したことを『セイバー』は悟る。

 ――――何故だ? 怒りでも悲嘆でもなく、何よりも『セイバー』の胸を占めたのはその思いだった。何故。なぜ。一体どうして、自分は負けたのかと。
 
 力で劣っていたのか? 技で劣っていたのか? 速度で? 戦術で? 勝利への執念で? あるいはそれとも――――宝具きりふだで劣っていたのか。

 否。断じて、否。

 全てを否定し、そして最後に残ったのはたった一つの理由だった。それはたった一つにして、唯一絶対の理由。

 ――――この王のほうが強く、私のほうが弱かった。

 敗北これはただ、それだけの理由こと――――





「貴殿の勝ちだ、王よ。
 ……先に、進むが良い」

 不敗。ただその実現こそが自己の存在理由であると定義していた『セイバー』が、その一言にどのような思いを込めていたのか。

「…………」

 それを察せぬセイバーではなかったが、彼女はなおも躊躇っていた。いまや『セイバー』の身体からは、死にゆく者特有の気配のようなものが色濃く出ていた。繰り返すが、『セイバー』はもう決して助からない。であるならば、このまま放置しても構わないのだ。
 いや、というより、このまま『セイバー』を放置した方が自身にとって都合がいいことにセイバーは気付いていた。そして気付いてしまっていたからこそ、彼女は躊躇っているのだ。

 その様子を見て取った『セイバー』は、

「私か貴殿。そのどちらかが倒れれば、聖杯は完成の要件を満たす」

 言い聞かせるように、そう囁いた。

「――――逆を言えば、私達が倒れぬ限りアサシンが聖杯を手にすることはできぬということ。
 この身にあとどれほど時間があるのかは知れぬが、あるいは貴殿に運あれば、そなたがアサシンの首を取るまで持つかも知れんぞ」

「――――?! そのための楔になってくれるというのか? 貴公は」

「まさか」

 驚きと共に紡がれたセイバーの言葉を、『セイバー』は即座に否定した。





 そんなつもりはない。
 だって彼は――――裏切ったのだから。
 彼は、彼女を裏切ったのだから。

『セイバー』・日本武尊は、エリシール・フォン・アインツベルンを裏切ったのだから。

 ――――初めまして、サーヴァント・『セイバー』。ええ、私が貴方のマスターよ。

 あの時、アンリマユに呑まれ、なおも抵抗を続け。

 ――――いいの! 私が良いって言ってるんだから、私のことはエリスと呼びなさい。

 耐えきれぬ、と悟った果てに、自らの意思で間桐桜と契約を結び。

 ――――大丈夫。だって貴方はこの国で一番強いサーヴァントだもの。だから絶対、私達は勝つ。

 あの少女の信頼を、黒く塗りつぶしたその時に。

 彼は、誰かのために何かをする権利を、永遠に失ったのだ。





 だから。

「私が言いたいのはな。ただ、構わぬ・・・ということだ」

「……?」

「貴殿に敗れた以上、私は己に価値を認めぬ。負けた私には、一片の誇りも矜持も無い」

 だから構わぬのだ、と『セイバー』は告げた。勝者たるセイバーが己の骸を踏みにじろうと、その首を掲げ勝鬨を挙げようと、一向に構わない。
 ただ一つ、骸が語るべきことは、

勝者きでん敗者わたしの、骨まで使う義務けんりがある」

 だから、決して同情だけはしてくれるな、ということだけ。
 如何なる行為であれ、それが慈悲であるならば、この日本武尊は一片たりとて受け取るつもりはないと。
 そんな己の骸を利用し時間を稼ぐことは、決してそなたの誇りを損なうものではない、と

「それが、我らが共有している原則の、その末尾のはずだ」

 どこまでも静かな声で、『セイバー』はそう告げた。












「…………」

 無言のまま、セイバーは振り上げたままの剣をゆっくりと下ろした。その瞳に、ほんの一瞬寂寥が浮かぶ。

「『セイバー』。あなたは」

 セイバーがそう口を開いた瞬間、一際大きな瓦礫が彼女達の傍に落ちた。

「    」

 響き渡る轟音に、セイバーの言葉がかき消される。
 間近であっても聞こえなかったのか。それとも答える気がなかったのか。『セイバー』は無言のまま、再び硬く目を閉じた。
 その様子を見てとったセイバーは、

「――――いえ、忘れてください」

 そう呟いて、力なく首を振った。
 そしてセイバーは士郎と凛の元へ向かうべくその身を翻すと、最後に一度だけ、肩越しに振り返った。
 そこにあるのは、英雄のなれの果て。奇跡に狂い、聖杯を求め、そして倒れた剣士の姿をその瞳にしかと焼き付けると、




「――――さらばだ。かつてこの国に存在した、尊き武の化身よ」

け。今なお在り続ける、遠き異国の誇り高き王よ――――」




 駆ける。勝者は前に。己が望む未来を掴むために、次の戦場へと走っていった。
 不意に、周囲に暗闇が落ちた。月が雲に覆われたのだ。降り注ぐ月光が祝福を与えるのは、ただ勝者にのみということか。
 無数に存在する星の光とて、ただの一つも敗者を照らすことはない。
 勝者が去り、幕の下りた戦場跡に、



「……ヤマトタケルためさ。王よ」



 跡にはただ、最強ユメの残滓だけが残された。
 










スポンサーサイト
別窓 | 月聖本編 | コメント:0 | トラックバック:0 | top↑
<<状況 | 月の集積場 | 状況>>
この記事のコメント
コメントの投稿
 
 
 
 
 
 
  管理者だけに閲覧
 

この記事のトラックバック
トラックバックURL

FC2ブログユーザー専用トラックバックURLはこちら
| 月の集積場 |
上記広告は1ヶ月以上更新のないブログに表示されています。新しい記事を書くことで広告を消せます。